Home

Wie was Charles Darwin?

Jeugd en jonge jaren

Charles Robert Darwin werd geboren in 1809. Hij was het vijfde kind uit het huwelijk†van de arts Robert Darwin en Sussanah Wedgwood. Op school was Darwin een zeer trage leerling. Zijn interesse ging uit naar chemische experimenten en jagen, maar de klassieken konden hem niet boeien.

Op zestienjarige leeftijd ging Darwin naar Edinburgh om daar medicijnen te studeren. Hier maakte hij kennis met de evolutietheorie van Lamarck, en ging hij op geologische excursies in Schotland. De medicijnenstudie draaide uit op een grote mislukking. Daarom stuurde Darwins vader hem naar Cambridge om geestelijke te worden. Daar werd de interesse in natuurlijke historie nog verder aangewakkerd. De natuurwetenschappers Adam Sedgwick en John Henslow namen de jonge Darwin onder hun hoede.

null

De Beagle

Nadat Darwin met een zwak resultaat was afgestudeerd, bezorgde Henslow hem een baantje. Het onderzoeksvaartuig de H.M.S. Beagle had een positie voor een onderzoeker vrij. De strenge en gelovige kapitein van het vaartuig, Fitzroy, zocht een natuurhistoricus die, net als hij, geloofde in een onveranderlijke aarde, waarin de grootsheid van de Schepper herkenbaar was. Darwin leek op het eerste gezicht ideaal. Jong, enthousiast en met een achtergrond in de theologie Zo voer de Beagle met Darwin aan boord op 27 december 1831 uit voor een reis om de wereld. Die reis zou bepalend zijn voor de ideeŽn van Darwin. Tijdens de reis las hij de boeken van Lyell. Lyell beschreef daarin hoe de aarde was ontstaan door middel van geleidelijke processen, zoals die vandaag de dag ook nog waarneembaar zijn. Geleidelijke veranderingen zouden ook een belangrijke rol spelen in Darwins evolutietheorie. Daarnaast maakt Darwin kennis met de grote verscheidenheid aan levensvormen.

De Galapagos-eilanden

Het belangrijkste moment van de reis was ongetwijfeld de stop die de Beagle maakte op de Galapagos-eilanden. Deze Pacifische eilandengroep ligt precies op de evenaar, enige honderden kilometers uit de kust van Zuid Amerika. Hier trof Darwin een fauna aan die in veel aspecten leek op die van Zuid Amerika, maar net iets anders was. Sterker nog, elk eiland van de archipel leek zijn eigen soorten te hebben. De grote schildpadden toonden per eiland variaties in de vorm van het schild. En bij de vinken waren opvallende variaties in de vorm van de snavel te zien, als aanpassing aan specifiek†voedsel. Deze waarnemingen verstoorden het beeld van een onveranderlijke aarde. Als een Schepper alle soorten had geschapen in de huidige vorm, dan was het onwaarschijnlijk dat hij in deze kleine archipel voor elk eiland een afzonderlijke vorm had geschapen. De eerste ideeŽn over een ander mechanisme voor het ontstaan van soorten ontstonden zo tijdens deze wereldreis.

Terug in Engeland

Na vijf jaar keerde Darwin terug in Engeland. Hij zou zijn geboorteland nooit meer verlaten. Op 28 januari 1839 trouwde Darwin met zijn nichtje Emma Wedgwood. Het zou tot 1858 duren tot hij zijn theorie over het ontstaan van soorten publiceerde. Toen bleek dat een andere natuurhistoricus, Alfred Wallace, onafhankelijk met soortgelijke ideeŽn was gekomen. Vrienden van Darwin zorgden ervoor dat de artikelen van Darwin en Wallace tegelijkertijd werden gepubliceerd. Na dit eerste artikel verscheen in 1859 het boek "On the Origin of Species by Means of Natural Selection".

De heftige discussies die volgden op het verschijnen van zijn boek liet Darwin over aan zijn medestanders. Zelf bleef hij liever op de achtergrond. Tot aan zijn dood in 1882 bleef hij publiceren over tal van onderwerpen. Zo was Darwin een verdienstelijk geoloog en wordt hij wel de stamvader van de ecologie genoemd. Maar zijn belangrijkste verdienste is uiteraard zijn evolutietheorie.