Home

Koraalrif

Belangrijkste kenmerken

Het koraalrif is het soortenrijkste ecosysteem van de zee. Er komen honderden soorten algen en vissen voor en duizenden soorten ongewervelden. De productiviteit van een koraalrif is hoog, en is vergelijkbaar met een goed producerend agrarisch systeem. Heel veel van de rest van het dierenleven in tropische zeeŽn concentreert zich rondom de riffen: hier is veel voedsel voorhanden terwijl het tropische water veelal voedselarm is.

Positie

Koraalriffen worden aangetroffen tussen de 35 graden noorderbreedte en 28 graden zuiderbreedte. Ze beslaan ongeveer 0,2% van het totale oceaanoppervlak.

Klimaat

De grote koraalriffen van de wereld bevinden zich allemaal in de tropische zone. Ze ontwikkelen zich het beste bij een watertemperatuur van 25 tot 29 graden Celcius. Warme golfstromingen breiden deze gordel uit tot buiten de tropische breedtegraden.

Planten en dieren

Koraalriffen worden gevormd door rifbouwende koralen. De diertjes die deze riffen vormen lijken op zeeanemonen: het zijn poliepjes met een ring van tentakels rondom de mond. Met de tentakels filteren de koraalpoliepjes zwevende algen en diertjes uit het water. Koraalpoliepjes zijn kolonievormende organismen. Elk diertje bouwt een bekervormig, uitwendig kalkskelet. Doordat de lagen kalk steeds boven elkaar worden afgezet groeit het rif van buitenaf aan. Doordat koraalpoliepjes een samenlevingsverband hebben met eencellige algen die in hun weefsel leven, zijn ze afhankelijk van voldoende licht. Daarom komen koralen alleen in ondiep, helder water voor.

Leven op het koraalrif

Koraalriffen bruisen van het leven. Vissen, sponzen, wormen en weekdieren vormen, naast het koraal zelf, de meest opvallende bewoners van het rif. Er groeien weinig grote algen op het rif, maar het rif wordt vaak overdekt door algenmatten die door grazende vissen en zeeŽgels worden kortgehouden. Roze-rood gekleurde kalkalgen houden als cement het losliggend koraalpuit bijeen en dragen daardoor bij aan de stabilisatie van het rif. De meest spectaculaire rifgroei vindt plaats op een langzaam dalende zeebodem of kustlijn. Het levende koraal, dat afhankelijk is van voldoende licht, bouwt in hetzelfde tempo het rif op als de daling van de bodem. Zo ontstaan, in duizenden jaren, zogenaamde barriŽre riffen met erachter een ondiepe lagune. Een atol ontstaat rondom vulkanische toppen die uit het water steken. Wanneer de vulkanen door daling en erosie onder water verdwijnen, vormt het koraal een ringvormig eiland met in het centrum een lagune.