Home

Hoe ontstaan lichtflitsen boven onweerswolken?

Dat onweerswolken bliksemflitsen veroorzaken als de electische deeltjes waaruit de wolk bestaat zich ontladen is algemeen bekend. In 1989 is ontdekt dat ook bůven onweerswolken lichtflitsen kunnen optreden. Deze lichtflitsen of 'sprites'†duren slechts enkele milliseconden.

Om het ontstaan van sprites te kunnen verklaren zijn meer waarnemingen vanuit de ruimte nodig. Door het raam van het International Space Station zal Andrť Kuipers proberen sprites te observeren.

Opname van een 'sprite' boven een onweerswolk. Foto: ESA

Bovenop de wolk kijken

Sprites zijn vanaf de grond niet te zien. Je moet immers ůp de wolk kijken en niet er tegenaan. Het International Space Station cirkelt op een hoogte van vierhonderd kilometer om de aarde. Het is dus een ideale uitkijkpost om de bovenkant van onweerswolken te bekijken.

Hoe ontstaan sprites?

Andrť Kuipers zal formaties onweerswolken afturen op zoek naar sprites. Hij verricht de waarnemingen in opdracht van het Franse instituut CEA (Commissariat a l'Energie Atomique). Zijn†observaties zijn waardevol, want meteorologen van CEA willen graag weten waar, wanneer, onder welke omstandigheden en hoe vaak sprites optreden.

Over het ontstaan van sprites hebben de meteorologen van CEA al wel een vermoeden: ze denken dat ze, net zoals bliksem onder de onweerswolk, worden veroorzaakt door electrische ontlading. Mogelijk†leveren Kuipers' waarnemingen†aanwijzingen dat dit vermoeden klopt.